Hoja de datos - El tétanos

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¿Qué es el tétanos?
El tétanos es una enfermedad grave, a veces mortal del sistema nervioso. Se caracteriza por rigidez de los músculos, particularmente de la cara, cuello y espalda y por contracción tetánica de la mandíbula. Por esa razón, se le conoce también como trismo.

El tétanos lo causa una toxina producida por la bacteria Clostridium tetani (C. tetani), la cual se encuentra en la tierra, polvo y estiércol.

¿Cómo se transmite?
El tétanos normalmente entra en el cuerpo por medio de una herida. Las toxinas de la bacteria C. tetani se adhieren a los nervios del área herida y viajan hacia el sistema nervioso central en donde interfieren con los nervios relacionados al movimiento muscular.

La infección tetánica con frecuencia se asocia a heridas de punciones profundas y cortes, como los causados por clavos o cuchillos. Pero las quemaduras, rasguños y aun pequeños piquetes de alfiler pueden dar entrada a la infección. Ésta no se transmite de persona a persona.

¿Cuáles son los síntomas?
La aparición característica del tétanos empieza con espasmos musculares de la cara y con contracción de la mandíbula. Los músculos de la garganta y cuello pueden volverse rígidos, causando así dificultad para tragar y respirar con peligro de sofocación. Los síntomas pueden progresar hasta incluir rigidez en los hombros, espalda y brazos. Finalmente el abdomen y las piernas pueden ponerse rígidos.

Después de la exposición, normalmente enfermarse toma alrededor de 7 días, pero los síntomas pueden comenzar a partir de los 3 días hasta las 3 semanas.

¿Hay un tratamiento?
El tratamiento de la infección tetánica requiere hospitalización, normalmente bajo cuidado intensivo. Se administran grandes dosis de antibióticos como también de antitoxinas (medicinas que neutralizan las toxinas). Quizá se requieran sedantes para controlar los espasmos y el mantenimiento de una vía respiratoria o quizá sea necesaria la respiración mecánica para respirar.

¿Se puede prevenir el tétanos?
Existen vacunas seguras y efectivas para prevenir el tétanos. Una serie de cinco inyecciones con un contenido de toxoide tetánico se aplica a los niños normalmente a partir de los 2 meses de edad con la vacuna DTaP (difteria, tétanos y tos ferina acelular).

Se requiere una dosis de refuerzo cada 10 años después de completar la serie DTaP, ya sea con la de Td (tétanos/difteria) o con la de Tdap (tétanos, difteria y tos ferina acelular).

¿Qué tan común es la infección tetánica?
Debido a la inmunización generalizada, la infección tetánica es rara en los Estados Unidos. Sin embargo, es común todavía en otras partes del mundo. Si no ha sido vacunado o no le han puesto la vacuna de refuerzo en los últimos 10 años, está en riesgo.

¿Qué debo hacer si piso un clavo o me hago una herida?
En lo que respecta a las heridas menores, limpie la herida meticulosamente con jabón y agua tibia; deje la herida al descubierto si es posible. Haga que le vacunen con la Td o Tdap de refuerzo si ya hace más de 10 años desde que se vacunó.

Para lesiones graves, vea a un proveedor de salud inmediatamente para que le evalúe y dé tratamiento (puntos, antibióticos y vacuna de refuerzo Td o Tdap).

Si hay signos de infección (enrojecimiento o si siente caliente la herida, inflamación, sensibilidad o fiebre) o tétanos, consulte inmediatamente a su proveedor de salud.

Nota: Los enlaces a otros sitios externos son para propósitos informativos y no cuentan con el respaldo del Departamento Estatal de Servicios de Salud de Texas. Estos sitios también podrían no ser accesibles a personas con discapacidades.

Última actualización 15 de febrero de 2011