Hoja de datos - La peste y el bioterrorismo

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¿Qué es la peste?
La peste es una enfermedad infecciosa causada por la bacteria Yersinia pestis (Y. pestis) que se encuentra en los roedores y en las pulgas que portan los mismos roedores. En los seres humanos, la peste se presenta en tres formas:

  • La bubónica, que es una infección de las glándulas linfáticas;
  • La neumónica, que es una infección de los pulmones; y
  • La septicémica, que es una infección de la sangre.

La peste es una enfermedad antigua que se puede encontrar en todo el mundo. Se presenta ocasionalmente en los Estados Unidos, particularmente en las áreas del oeste y suroeste incluyendo al estado de Texas.

¿Cómo se propaga la peste?
Las pulgas infectadas son las que propagan los organismos de la peste a los seres humanos y a otros animales. Las pulgas contraen la infección al alimentarse de los roedores que llevan la bacteria en la sangre, tales como las ardillas, los perros de las praderas, las ardillas terrestres y los ratones. La peste bubónica, es la forma más común, ésta se contrae a través de las picaduras de las pulgas o al estar expuesta una abertura de la piel y tener contacto con un material infectado. La peste neumónica se ocasiona cuando una persona respira la bacteria de la peste, y luego se transmite de persona a persona en las gotitas que se emiten al toser y que se transportan por el aire. La peste septicémica ocurre cuando la bacteria de la peste se multiplica en la sangre; este tipo de peste no se propaga de persona a persona.

¿Puede la peste convertirse en una amenaza de bioterrorismo?
Se cree que varios grupos terroristas y algunas naciones, tienen o conducen experimentos con programas de armas biológicas. La peste podría utilizarse en un ataque en el que se utilice un aerosol para causar el tipo neumónico de la enfermedad. Una vez que las personas contraen la enfermedad, la bacteria se puede propagar a otros que se encuentren en contacto cercano. Un ataque de peste bubónica podría llevarse a cabo al soltar pulgas o animales infectados con peste. La bacteria Y. pestis se da en la naturaleza y se encuentra muy a la disposición en los laboratorios de microbiología por todo el mundo. Miles de científicos trabajan con los organismos de la peste. Sin embargo, la manufactura de un arma efectiva en la que se utilice la Y. pestis requerirá de conocimientos avanzados y de tecnología.

¿Cuáles son los síntomas?

  • Los signos de la peste bubónica son: la inflamación y la sensibilidad de las glándulas linfáticas, dolores de cabeza, fiebre, escalofríos, el agotamiento y un historial de posible exposición a roedores infectados, a conejos o a pulgas.
  • Los síntomas de la peste neumónica incluyen: fiebre, dolor de cabeza, debilidad, y una pulmonía que se desarrolla rápidamente, acompañada por una dificultad respiratoria, dolor en el pecho y tos. La pulmonía progresa de 2 a 4 días y podría causar una falla respiratoria y shock.
  • Las personas que padecen de peste sistémica tienen escalofríos, dolor abdominal, shock, sangrado hacia la piel y hacia algunos otros órganos.

¿Cuánto tiempo tarda para que una persona se enferme?
Una persona normalmente se enferma de 1 a 6 días después de haber estado expuesta a la bacteria de la peste. Cerca de la mitad de las personas en las que no se trata la peste, mueren.

¿Cómo se trata la peste?
Las personas que han tenido contacto cercano con una persona infectada pueden reducir mucho la probabilidad de enfermar si empiezan su tratamiento dentro de 7 días después de la exposición y si continúan tomando antibióticos durante 7 días. Varios tipos de antibióticos son utilizados para prevenir la peste. Los medicamentos orales son del tipo tetraciclina tal como la doxiciclina, o como el antibiótico fluoroquinolone, tal como la ciprofloxacina. Algunas veces se usan antibióticos como la estreptomicina o la gentamicina. Estos antibióticos deben tomarse de acuerdo a las instrucciones y durante los días recomendados, normalmente de 10 a 14 días. La persona debe terminarse todo el medicamento. A las personas que se sospeche hayan contraído peste se les debe hospitalizar y mantener alejadas de las otras personas.

¿Existe una vacuna contra la enfermedad?
No existe una vacuna disponible para poder usarla contra la peste en los Estados Unidos.

¿Habrá suficientes medicamentos a la disposición en caso de un ataque de bioterrorismo?
Las autoridades de salud pública tienen grandes existencias de medicamentos, incluyendo cualquier tipo de antibiótico que se necesite en caso de un ataque de bioterrorismo. Estas existencias pueden enviarse a cualquier parte de los Estados Unidos en el transcurso de 12 horas.

¿Cuánto tiempo puede existir la bacteria de la peste en el medio ambiente?
La Yersinia pestis es destruida fácilmente por el sol y por la sequedad. Cuando a la bacteria se le disemina por el aire, sobrevive hasta por una hora.

¿Cómo me puedo yo proteger?
Controle el aumento de la población de pulgas y roedores. Evite el contacto con las ratas, con los perros de la pradera y con otros roedores. Evite las picaduras de pulga utilizando los repelentes contra los insectos. Aplíqueles con regularidad un tratamiento para controlar las pulgas a sus animales domésticos. Haga que los edificios sean lugares a prueba de ratas, almacene los alimentos de manera apropiada y elimine la basura. Utilice guantes al ir de caza o al manejar a animales salvajes de caza. Si usted sospecha que usted u otras personas han estado expuestos a la peste, obtengan atención médica inmediatamente.

¿Qué es lo que las organizaciones de salud pública están haciendo acerca de la posibilidad de un brote epidémico?
Las agencias locales, estatales y federales de salud pública están trabajando activamente con quienes proporcionan atención de salud, con los hospitales, con los grupos de personas encargadas de atender casos de emergencia, con los laboratorios, con los veterinarios, y con otras personas para prepararse en caso de que lleguen a surgir brotes epidémicos numerosos, y para enfrentar desastres biológicos de todo tipo incluyendo la peste. Si se sospecha que la acción haya sido causada por un acto de bioterrorismo, el Department of State Health Services notificará al CDC, al FBI y a las otras autoridades correspondientes.

¿Adónde puedo ir para obtener más información?
Llame a su departamento de salud local. La información sobre la peste la puede encontrar en el sitio de Internet del Department of State Health Services y en el sitio de Internet del CDC.

Nota: Los enlaces a otros sitios externos son para propósitos informativos y no cuentan con el respaldo del Departamento Estatal de Servicios de Salud de Texas. Estos sitios también podrían no ser accesibles a personas con discapacidades.

Última actualización 15 de febrero de 2011